Propiedades del maguey

Beneficios del maguey, pita o agave

Características del maguey o agave azul

Nombre vulgar: Maguey, agave, agave azul, azabara, acibara, maguey pinto, maguey pulquero, pita, cabuya, fique, mezcal, yucatan, henequén.

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Ilustración botánica del maguey (Agave americana)

- Inglés / English: Century plant, American aloe, rattlesnake's master

- Francés / Français:: Agave, pita, maguey, cabuya
- Catalán / Català: Agave, atzavara, acibara, pitera borda
- Vasco /Euskara: Agave, pita, fike, mezka, maguey, cabuya
- Portugués / Português: Agave, babosa,
- Italiano / Italiano: Agave
- Rumano / Română: Agave
- Turco / Türkçe: Agave
- Holandés /Nederlands: Agave
- Alemán / Deutsch: Agaven
- Polaco /Polski: Agawa
- Danés / Dansk: Agave
- Noruego /Norsk bokmål: Agave
- Finlandés /Suomi: Agaavet
- Sueco /Svenska: Agavesläktet

Nombre científico: Agave sp.

Familia: Asparagáceas (Asparagaceae), antes incluidas en las agaváceas (Agavaceae y éstas, a su vez, en las Liliáceas (Liliaceae).

Hábitat: En zonas rocosas, áridas, pedregales de climas secos y calurosos. Plantas que crecen en estado natural en México, sur de Estados Unidos y en las islas del Caribe. Su uso se ha extendido en las zonas mediterráneas, donde son cultivadas en jardines y parques en roquedos y zonas secas.

Origen del nombre Agave

El nombre vulgar en inglés de la especie Agave americana (Century plant = planta de un siglo) hace referencia a la larga durabilidad de esta planta, la cual, aunque no suele vivir 100 años, alcanza fácilmente los 25 o 30. En general, las plantas del genero Agave viven muchos años.

El nombre del género Agave fue dado por Lineo en el año 1753. "Agave" es una palabra que procede del griego "agauós" que significa noble. Carlos lineo le proporcionó el nombre completo de Agave americana.

Descripción del Agave

Las plantas del género Agave son plantas suculentas perennes que destacan por sus hojas agrupadas en roseta. Algunas de estas plantas presentan rosetas sésiles, es decir sin tallos; otras, a medida que maduran, producen tallos con aspecto de troncos de árbol. (tallos arborescentes).

Maguey (Agave americana)
Maguey (Agave americana)

Hojas de maguey, bien adaptadas al medio ambiente y al acoso de los animales

Hojas gruesas, carnosas, generalmente en forma de sable y erectas verticalmente. La mayoría de las veces terminadas en una aguja fuerte y muy punzante y con los márgenes en la mayoría de las ocasiones con dientes o espinas. Las formaciones espinosas o dentadas constituyen una adaptación de estas plantas frente al acoso de los animales.

Las hojas del maguey, llamadas pencas, están adaptadas a las condiciones de sequía de los lugares donde viven. Son hojas gruesas (suculentas) porque almacenan mucha agua en su interior. En épocas de sequía prolongada, pierden parte de su grosor e incluso presentan aspecto marchito, cambiando su aspecto vertical por otra más caedizo.

Para evitar la transpiración y la consiguiente pérdida de agua, las hojas del maguey están cubiertas de una capa cérea, que es la que les proporciona su característico color verde azulado.

Además de su engrosamiento, se debe destacar que las hojas del maguey son muy fibrosas. Las fibras comienzan en la base de la hoja y llegan hasta el ápice.

Flores de maguey

Las flores de estas plantas tardan mucho en florecer, normalmente entre 5 o 10 años, aunque algunas pueden tardar hasta 40 años. Generalmente las especies más pequeñas suelen florecer a los 4 o 5 años, mientras que las especies más grandes lo suelen hacer entre los 10 y los 25 años.

Solamente florecen una vez en la vida. Las flores se sitúan al final de un escapo o tallo floral (quiote) que puede alcanzar entre los 2 y los 10 metros de altura. Las flores se disponen en inflorescencias ramificadas o simples. (racimos, espigas o panículas). Una vez las flores se secan la planta se muere. La mayoría de las especies de maguey solamente florecen una vez en la vida (especies monocárpicas)

¿Cómo se reproduce el maguey?

El maguey puede reproducirse sexual y asexualmente. Se reproduce sexualmente por semillas y asexualmente por rebrotes que nacen al lado de la planta principal o por bulbillos que crecen en el tallo floral.

Maguey (Agave americana)
Maguey (Agave americana) con frutos

Los rebrotes crecen a partir de los rizomas subterráneos alrededor del tallo principal. Una vez en el exterior, producen raíces que se insertan en el suelo originando una planta nueva. De esta manera se forman agrupaciones de diversas plantas que puede abarcar una extensión grande.

Los bulbillos de los tallos florales se separan de ellos y caen en el suelo originando plantas nuevas. Otras veces quedan enganchados en el pelo de algunos animales y son transportados lejos de la planta principal.

Las flores son polinizadas por una gran gama de animales, desde insectos o pájaros hasta aves o mamíferos. Entre los principales polinizadores tenemos los murciélagos, algunos de ellos, como el Leptonycteris nivalis, se especializan en un tipo concreto de maguey. En concreto, esta especie poliniza el Agave tequilana.

Otros polinizadores son los ratones, ardillas u otros roedores; pájaros, como colibríes o periquitos; insectos, como moscas, abejas, avispas, etc.

Las flores al madurar producen frutos en cápsula. Las cápsulas presentan formas alargadas y ovales. Dentro de cada cápsula se encuentran las semillas. Cada cápsula produce muchas semillas. Algunas son fértiles y presentan coloración negra, mientras que las no fértiles son blancas. La dispersión de la semillas la realiza el viento o los animales.

Piñas o cogollos de maguey

Piña o cogollo de maguey en Oaxaca
Piña o cogollo de maguey en Oaxaca

Del maguey destaca la piña o el cogollo, que es una especie de protuberancia situada en el centro de la planta, alrededor de la cual crecen las hojas. Se le denomina piña porque,una vez liberada de las hojas, recuerda a la forma de este fruto.

En la mayoría de las especies de maguey, se obtiene cuando la planta alcanza los siete u ocho años.

En este momento, se cosecha la planta y se cortan las hojas, liberándolas de las espinas laterales y la espina final. El corazón de la planta o piña puede llegar a pesar hasta 100 kg.

Componentes del maguey

  • Hidratos de carbono (planta): Fibra,

  • Glucósicos esteroidesos: Hecogeninas (planta) Sapogeninas esteroidales: Clorogenina (Flores), tigogenina, sisalagenina, esmilagenina,

  • Proteínas (Planta)

Partes utilizadas del maguey: Raíz, hojas y savia

Usos tradicionales del maguey

El maguey se ha utilizado tradicionalmente en México desde antes de la llegada de los españoles. Se cree que su consumo se remonta a unos 7.000 años a. C. Cuando los españoles llegaron a América vieron como los aztecas utilizaban el maguey con muchas finalidades. La especie más utilizada era el Agave pacifica, con el cual confeccionaban las prendas de vestir, cuerdas, cestas, etc.

En España se introdujo en el siglo XVI, cuando Hernán Cortés trajo la planta y las técnicas de explotación y aprovechamiento. Desde aquí, se extendió a lo largo de la costa mediterránea.

El maguey fue la base de supervivencia de una tribu apache residente en Nuevo México, cuyos habitantes se conocían como "mezcaleros". Utilizaban las hojas para alimentarse y con sus fibras elaboraban cuerdas, cestos, sandalias. Encendían hogueras con las hojas secas del mezcal y cosían su ropa con las fibras obtenidas al machacar las hojas, las puntas de las cuales les servían de agujas. Expulsados de sus territorios por Estados Unidos, en la actualidad viven en la Reserva India Apache Mescalero en el centro sur de Nuevo México.

Usos del agave o maguey

El maguey se ha venido utilizando principalmente para:

  • Confeccionar fibras textiles: Las hojas eran trabajadas para elaborar fibras con las que se confeccionaban prendas para vestir, mantas, alfombras, cuerdas, etc.

  • Las blusas que usaban las indígenas (huipiles) eran realizadas con las fibras más delicadas de esta planta. El huipil era una especie de lienzo rectangular, con una abertura superior para la cabeza y dos laterales para los brazos. Hoy en día se considera el traje tradicional del sur de México.

  • La espinas finales de las hojas del maguey se utilizaban como agujas.

  • En la actualidad, algunas especies de maguey son cultivadas para la producción de fibras textiles. Tal es el caso de la especie Agave sisalana o Sisal, de la cual existen cultivos extensivos en Indonesia y África.

  • Jabón o champús caseros con agave.

  • Industria : La industria química utiliza las hojas, las raíces o las semillas para la obtención de saponinas. Con la pulpa que sobra de la producción de bebidas se elabora celulosa para pasta de papel o etanol. La industria farmacéutica fabrica medicamentos.

  • Elaborar papel: Con la fibra de los enormes tallos florales, los aztecas fabricaban un papel similar al papiro de los egipcios.

  • Construir viviendas: Con los tallos florales, en México llamados quiotes, elaborarían la estructura de la casa. Posteriormente cubrían los techos y las paredes con hojas de maguey. Las hojas también sirven para formar canales para recoger el agua de lluvia

  • Separar fincas: Las plantas se plantan en fila en las lindes de las fincas y constituyen una buena de preservar la entrada a personas ajenas. Las fuertes agujas y las púas de las hojas desaconsejan pasar entre los ejemplares plantados como cercas o vallas.

Alimentos y bebidas obtenidos del maguey

horno tradicional horneado agave maguey
Horno para asar maguey en Oaxaca

En la base del tallo floral todas las especies de maguey tienen yemas muy grandes, llamadas piñas, algunas de las cuales, en algunas especies, pueden alcanzar el medio metro de diámetro. Estas yemas son comestibles y fueron ampliamente utilizadas tanto por los Apaches como por los Aztecas. Normalmente las cocían en hornos o sobre las brasas. Muchas veces, las guardaban cocidas para comerlas a lo largo del año.

En la actualidad, se siguen vendiendo piñas de maguey como alimento, una vez éstas han sido asadas en hornos artesanales de piedra. Trozos de este tipo de alimento son vendidos mucho en mercados mexicanos. El proceso de asado incrementa la dulzor de este producto, que se mastica como si fuese chicle y, posteriormente, una vez se ha desprendido todo el jugo se descarta la fibra (algo parecido a cómo se consume la caña de azúcar).

Sirope de agave o jarabe de agave

Es un endulzante que se obtiene de plantas del género Agave (maguey), principalmente del agave azul (Agave tequilana). El sirope de agave tiene un contenido muy elevado en fructosa. Por su naturaleza, la fructosa es más dulce que el azúcar y se absorbe más lentamente que éste (menor índice glucémico) por lo que se ha aconsejado especialmente para personas diabéticas.


Propiedades del sirope de agave

Aguamiel o savia de agave

El aguamiel o agua de agave es una bebida que se extrae del interior de diferentes especies del género Agave, principalmente del agave pulquero (Agave salmiana Haw.), maguey de montaña (A. atrovirens Karw.) y el agave americano (A. americana L.). Es una bebida principalmente hidratante. Ayuda a reponer líquidos y electrolitos por su contenido en agua y vitaminas (principalmente niacina y riboflavina) y minerales como el potasio.

aguamiel propiedades
Propiedades del aguamiel, savia de agave

Bebidas destiladas de maguey

La destilación del maguey para elaborar bebidas alcohólicas se debe a la aportación de los españoles. Los aztecas no conocían el alambique, de manera que, cuando esta planta fue llevada a España a principios del siglo XVI, los destiladores españoles aprovecharon su jugo para elaborar bebidas alcohólicas, siguiendo la técnica ya conocida de la elaboración de licores a partir de la fermentación de los cereales.

Posteriormente el alambique y su uso fue llevado a América, donde la elaboración de licores destilados a partir del zumo fermentado del maguey, como el tequila o el mezcal, superó en cantidad y calidad a los productos que se elaboraban en el viejo continente.

Se debe precisar que los aztecas ya conocían lo que era la fermentación del zumo de maguey. A partir de este líquido azucarado, llamado aguamiel, elaboraban el pulque, una bebida de zumo de maguey fermentada con un grado alcohólico bastante bajo.

bebidas de maguey
Bebidas de maguey

PROPIEDADES MEDICINALES DEL MAGUEY

REMEDIOS CON MAGUEY

Preparaciones con maguey para uso externo

  • Lesiones en la piel: Utilizado externamente, posee propiedades vulnerarias por lo que puede utilizarse para afecciones de la piel, como heridas, llagas, dermatitis, etc. (Cataplasma de jugo de hojas frescas sobre la zona afectada)

  • Colirio ocular: El líquido resultante de la infusión de hojas secas puede utilizarse como colirio para disminuir la irritación ocular. (Infusión durante 15 minutos de 5 cucharadas de hojas secas por litro de agua. Filtrar y aplicar sobre los ojos enrojecidos, cansados o amoratados mediante una gasa empapada en este líquido.)

  • Reforzante del cabello: Con el líquido resultante de la maceración de las hojas tiernas se puede aclarar el cabello, después de utilizar un champú natural. De esta manera conseguimos revitalizar el cabello, disminuir la caspa o la seborrea y mantener el cabello más fuerte, previniendo su caída.

Tisanas con maguey para uso interno

  • Retención de líquidos: Las propiedades diuréticas del maguey se deben a su riqueza en glucósidos esteroideos, tanto a la hecogenina como a las saponinas. Estas propiedades pueden ser aprovechadas para incrementar el volumen de orina expulsado. Aumentar la micción es una manera de depurar el organismo de toxinas, evitando los edemas.

  • Por otra parte, la mayor diuresis también puede ser útil en afecciones como la gota, el reumatismo, la artritis, la prevención de las piedras en el riñón, etc. (Infusión de 5 cucharadas de hojas secas por litro de agua. Tomar cuatro tazas diarias con un poquito de miel.)

  • Igualmente, el remedio anterior puede ayudar en el tratamiento de la obesidad.

Propiedades del maguey para el aparato digestivo

  • Indigestión: En caso de indigestión, se puede utilizar la infusión de hojas secas de maguey para facilitar la digestión. (Infusión de 5 cucharadas de hojas secas por litro de agua. Tomar cuatro tazas diarias con un poquito de miel.)

  • Hepática: En casos de insuficiencia hepática o inflamaciones del hígado, el maguey ayuda a desinflamar este órgano y a funcionar mejor. (Dos cucharaditas de polvo de hojas secas al día, disueltas en agua o en zumo.

  • Depurativo: Una buena manera de depurar la sangre es realizar una decocción durante 15 minutos de cucharadita y media de raíz seca por vaso de agua. Tomar el líquido resultante en 4 o 5 dosis a lo largo del día. Este remedio es muy útil en caso para limpiar la sangre después de una temporada de dietas ricas en carnes, mariscos, etc. Es un tratamiento adecuado en caso de ictericia y se ha utilizado tradicionalmente para combatir la sífilis.

  • Cáncer: Las propiedades depurativas del maguey podrían ser útiles para prevenir el desarrollo de tumores cancerosos, especialmente del cáncer de próstata en los hombres y del cáncer de mama en las mujeres. (Infusión de 5 cucharadas de hojas secas por litro de agua. Tomar un par de tacitas al día)

Toxicidad del maguey

Según algunos especialistas, no debería utilizarse esta planta como remedio medicinal casero, por tratarse de una especie cuyo jugo, en uso interno, resulta irritante para la piel y, en uso interno, produce problemas digestivos. Tampoco se aconseja uso en mujeres embarazadas o lactantes.

plantas embarazo
Plantas medicinales y embarazo

¿Cuántas especies de maguey existen?

Existen unas 200 especies de maguey en todo el mundo. Entre ellas destacan las siguientes:

Agave america Marginata
Agave americana "Marginata"
  • Agave americana
  • Agave tequilana
  • Agave attenuata
  • Agave angustifolia
  • Agave potatorum
  • Agave vivipara
  • Agave filifera
  • Agave bracteosa
  • Agave parryi
  • Agave fourcroydes
  • Agave sisalana

tipos de agaves
Tipos de agave

*Más información:

- Sustitutos del azúcar

- Edulcorantes artificiales malos para la salud

punto rojo Más información sobre el maguey.

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