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REVISTA DE PLANTAS

 

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PRINCIPIOS ACTIVOS DE LAS PLANTAS MEDICINALES


Principios activos de las plantas medicinales


 

El precursor de la aspirina

Filipendula ulmaria

Foto de reina de los prados
(Filipendula ulmaria)

 

La medicina moderna debe a la tradición la posibilidad de conocer plantas cuyos principios después se aislaron y que seguramente no se hubieran llegado a investigar sino hubieran sido conocidas previamente. Entre los casos más conocidos podemos mencionar el caso de la aspirina.

La corteza del sauce blanco (Salix alba ) ya era utilizado en China hace más de 2500 años para rebajar la fiebre y eliminar el dolor. Referencias sobre esta planta aparecen en la obra de Hipócrates que lo aconseja para los mismos trastornos. Dioscórides añadió un uso nuevo y lo aconsejo en el tratamiento de los dolores de los artríticos. El uso de este remedio no deja rastros durante la Edad Media. En 1763 Edward Stone, un clérigo inglés escribe a la Royal Society sobre la importancia de esta planta en el alivio del dolor.

En 1835 el químico alemán Karl Jakob Lowig descubría que otra planta producía los mismos resultados, la reina de los prados ( Spiraea ulmaria) contenía el mismo principio que el sauce: El ácido salicílico.

Pero no fue hasta 1893 que Felix Hoffman sintetizó el derivado de este principio para intentar aliviar los efectos secundarios que el ácido salicílico producía en el estómago de su padre que lo tomaba para aliviar su artritis. La aspirina, ácido acetil salicílico, es un derivado del ácido salicílico y constituye el analgésico más utilizado y más vendido hasta la actualidad. Fue el conocimiento tradicional de las propiedades del sauce el que condujo a los posteriores investigaciones científicas que llevaron a la producción de la aspirina.

 

La riqueza del bosque tropical

 

Además de la aspirina, otra serie de principios muy importantes fueron descubiertos investigando sobre el uso que las culturas tradicionales de diferentes continentes hacían desde tiempos remotos de ciertas plantas.

Se estima que unos 120 productos farmacéuticos derivan directamente de las plantas medicinales. Se cree también que un 25 % de las medicinas actuales contienen algún principio que deriva o derivó en el pasado directamente de las plantas medicinales. En especial, cabe destacar la aportación de los bosques tropicales en los descubrimientos de nuevas drogas, hasta el punto que un 75 % de las medicinas derivadas de las plantas lo hacen a partir de las que podemos encontrar en estos bosques.

La explicación de esta realidad radica no solamente en el hecho de la extremada riqueza vegetal de este biótopo, sino en el hecho de que constituye el lugar donde las plantas tienen que desarrollar mayores mecanismos de defensa en contra de sus numerosos depredadores ( virus, hongos, insectos, animales superiores herbívoros). Esta lucha por la supervivencia, junto con el desarrollo de ciertos colores, aromas, etc. tendentes a atraer la atención de los polinizadores o la dispersión de las semillas, es la que ha conducido a la elaboración de todo un arsenal químico por parte de las plantas.

 

¿ Donde se sitúan los principios activos de las plantas medicinales?

 

Los principios activos de las plantas medicinales pueden aparecer en toda la planta, aunque, generalmente, las raíces y la corteza presentan los niveles más altos. Flores, semillas o frutos serían partes que contienen muchos de ellos.

Estos principios pueden variar a lo largo en una misma especie y en una misma planta de acuerdo a muchos factores: época del año, características del suelo, etc. También son muy importantes los estímulos químicos a que se ve sometida una planta en los niveles de ciertos componentes.

Se ha comprobado como la administración de ciertas substancias ( elicitor o desencadenante) aumentan su proporción . En experimentos realizados sobre el sauce ( Salix alba ), la infección de esta planta con bacterias produce niveles más altos de ácido salicílico.

 

El descubrimiento de los principios activos

 

La medicina moderna, a través de los análisis clínicos, ha conseguido precisar la validez de aquellas plantas que la tradición había utilizado a base del método de ensayo y error. Muchas resultaron ser validas; otras demostraron ser inocuas; otras potencialmente peligrosas. Ha sido precisamente estos análisis bioquímicos los que han podido determinar cuales son los componentes principales de las plantas medicinales. - los llamados principios activos.

La capacidad de la moderna industria química de producir estos principios sin la ayuda de las plantas no supone negar la importancia que estas tienen y sugerirán teniendo en el futuro ( Más información sobre la importancia de las plantas medicinales)

Los principales principios químicos de las plantas medicinales se podrían clasificar en los grupos siguientes:

 

Saponinas
Glicósidos


Más información sobre las plantas curativas en el listado superior

Información relacionada: Los fitoquímicos



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