Plantas medicinales peligrosas para niños

Toxicidad de la fitoterapia en niños (pediatría)

PELIGROS DE PLANTAS MEDICINALES EN NIÑOS

¿Los niños pueden tomar remedios con plantas medicinales?

Los remedios con plantas siempre se han utilizado para diferentes afectaciones de salud leves o de poca gravedad, más o menos frecuentes en los niños. Algunas de ellas son: el insomnio, la diarrea, el estreñimiento, tos o resfriados. Antiguamente, cuando no existían los fármacos, los médicos utilizaban estas recetas o remedios naturales.

Sin embargo, aunque tienen un uso muy extendido a nivel doméstico o casero, no todos los remedios que son naturales, son adecuados para niños. El uso de estos tratamientos siempre ha de realizarse con conocimiento en la materia para evitar posibles efectos adversos, especialmente en niños, que son más vulnerables.

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No todos los remedios naturales son adecuados para niños. Si se utilizan, debe ser con conocimiento y mejor con consejo del pediatra

Principales peligros de las plantas medicinales para niños

A modo de resumen, los principales peligros que presenta la fitoterapia para niños podrían resumirse en los siguientes puntos, desarrollados en este artículo:

  • Ingestión involuntaria: Las plantas y preparados medicinales se deben mantener fuera del alcance y la vista de los niños.

  • Tipo de planta: Existen plantas adecuadas para niños, y plantas que es mejor no utilizar, por su elevada toxicidad o por sus posibles efectos secundarios.

  • Preparados no adecuados: Los niños pueden tomar determinadas infusiones, jarabes, vahos, baños,etc. En cambio los nunca se deben administrar aceites esenciales en niños.

  • Dosis de planta: Los niños necesitan una dosis muy diferente a la de un adulto.

  • Uso concominante con medicamentos: Si se toman remedios caseros con medicamentos es más probable que aparezcan efectos adversos. En general se recomienda no mezclar plantas y fármacos sin consejo médico.

  • Acudir al pediatra cuando los síntomas persisten, si no mejoran o si empeoran: Es posible que se tenga que cambiar el tratamiento o el diagnóstico. Posponer el consejo médico puede ser perjudicial y producir que los síntomas se cronifiquen o deriven en complicaciones más graves.

Situación actual de las terapias naturales en niños

Cada vez más padres optan por utilizar terapias naturales para curar diferentes afectaciones de sus hijos, ya sea porque consideran que son mejores tratamientos que los fármacos, o porque las plantas son una alternativa más asequible que las medicinas.

Por desgracia, actualmente, en la mayoría de países la fitoterapia no es una medicina oficial reglada, por lo que existe un gran desconocimiento por parte de la mayoría de médicos sobre plantas medicinales. Los pediatras, para extremar las precauciones y no causar daños a sus pacientes, prescriben casi exclusivamente medicamentos oficiales, de los que se conoce su efectividad y toxicidad.

¿Qué peligro tiene la fitoterapia para los niños?

El principal riesgo de la fitoterapia en niños es que la mayoría de veces se utilizan a nivel doméstico, sin consejo médico ni ningún control, y con total desinformación sobre las plantas más adecuadas, las cantidades, y sus posibles riesgos.

Además, muchas veces se utilizan conjuntamente con los medicamentos, en preparaciones no recomendadas, u otros factores que, al final, multiplican las posibilidades de efectos adversos.

niño con fiebre
Dibujo cortesía de
©Dibujosparapintar

¿Qué peligros pueden tener los tratamientos naturales?

Todos sabemos que las plantas pueden tener cierta toxicidad y producir posibles efectos adversos, aunque normalmente sólo trasciendan las virtudes de estos remedios naturales.

En la mayoría de casos, los efectos adversos son leves y los padres suelen pasarlos por alto o no asociarlos al consumo de esa infusión, pero, aunque sean afectaciones leves, deberían evitarse ya que producen molestias innecesarias al niño.

En otros casos, determinadas plantas pueden producir intoxicaciones graves que requieren hospitalización, como fallo hepático, convulsiones,etc. Conocer mejor la fitoterapia nos ayudará a evitar estas situaciones desagradables y potencialmente peligrosas.

Seguridad y toxicidad de la fitoterapia en pediatría

Es necesario admitir la utilidad de las plantas medicinales y profundizar en su conocimiento, para beneficiarse de sus ventajas con seguridad, pero también para saber reconocer sus posibles efectos adversos y sus limitaciones.

La fitoterapia en pediatría se basa principalmente en plantas que se han utilizado tradicionalmente en niños. No existen estudios en población infantil que evalúen la seguridad de las plantas medicinales en pediatría. Por lo tanto, las plantas que se usan en pediatría siguen basándose en esta sabiduría popular.

A continuación se explican los principales aspectos a tener en cuenta para utilizar plantas medicinales con seguridad en niños, acompañado de una lista con las principales plantas que no se deben utilizar.

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Lámina resumen de los principales peligros que presenta la fitoterapia en niños. Algunas plantas medicinales son adecuadas, otras es mejor no utilizar. Los aceites esenciales están contraindicados

¿A partir de qué edad se pueden dar plantas medicinales?

Los bebés y niños pequeños no deben tomar plantas medicinales. Se estima que se puede empezar a administrar remedios con plantas medicinales a partir de los 2 años, con el consejo del pediatra.

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Foto de aceites esenciales, muy peligrosos para niños. Se deben mantener siempre fuera de la vista y alcance de los niños

¿Qué plantas medicinales son tóxicas para niños?

Uno de los principales problemas es establecer qué plantas son adecuadas y cuáles no deben tomar los niños. Para ello podemos basarnos en los casos de intoxicación que han sido descritos por médicos, aunque este conocimiento es limitado, en vista de la enorme variedad de plantas y diversidad de remedios caseros que existen.

Un claro ejemplo de remedios caseros no adecuados son los aceites esenciales. Son numerosos los casos detallados de niños intoxicados de forma grave por la ingestión de aceites esenciales, algo que, desafortunadamente, es muy habitual en menores de 6 años.

Para orientarnos sobre la toxicidad de una planta es interesante conocer qué principios activos contienen. Además, como es lógico, si una planta es potencialmente tóxica para un adulto, no deberá administrarse a los niños, como es el caso de la nuez moscada y de muchas plantas con alcaloides: celidonia, adormidera,etc.

Peligros de las plantas y alimentos con nitratos

Existen plantas medicinales e incluso alimentos que tomamos los adultos, que no son adecuados para los bebés y niños pequeños debido a su contenido en nitritos y nitratos, como las acelgas, las espinacas, el cenizo, el epazote o los berros. Al ser comestibles para los adultos, muchos bebés han sido intoxicados por su ingestión.

Cuando los nitratos son absorbidos, llegan al torrente sanguíneo y se combinan con la hemoglobina, formando metahemoglobina, que es incapaz de fijar oxígeno y liberarlo a los tejidos. Los síntomas de intoxicación por nitratos son debidos precisamente a esta anoxia en los tejidos: debilidad, vómitos, dolor abdominal, hipotensión, apnea,etc., además de un color cianótico de la piel. Es lo que se conoce síndrome del bebé azul. Por esta razón los bebés no deben ingerir plantas medicinales ni papillas con alimentos ricos en nitratos. Una ingestión elevada de plantas ricas en nitratos podría tener consecuencias graves.

¿Qué plantas medicinales son buenas para niños?

En niños, las mejores medicinas siempre son los alimentos, ya que las verduras cultivadas suelen presentar una concentración muy baja en fitoquímicos. Los fitoquímicos son componentes de las plantas que en su mayoría son beneficiosos, pero hay otros con cierta toxicidad. Un claro ejemplo es el tomate, que puede contener solanina (tóxico que se encuentra en el tomate silvestre) y licopeno (antioxidante):. Por lo tanto, la dietoterapia debería ser la primera opción de tratamiento y acompañar todos los tratamientos. Son alimentos adecuados: zanahorias, pepinos, aceites,...

zanahorias
Foto de zanahoria, un alimento medicinal para el sistema digestivo

Dentro de la dieta, se debe tener más precaución con el uso de especias y hierbas aromáticas, especialmente en niños pequeños. Por ejemplo, utilizar ajo crudo puede producir irritaciones, quemaduras y ulceraciones si se excede en la dosis.

En resumen, una buena planta medicinal para niños es aquella segura y efectiva, que no tiene por qué ser una planta medicinal, sino que muchas veces la dieta puede ser curativa. Se recomienda utilizar plantas conocidas y no probar remedios nuevos con los niños.

En caso de plantas nuevas, que no se hayan utilizado en los remedios tradicionales, es necesario el consejo de un experto. Esto se aplica también a todos los superfoods o superalimentos.

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Tratamientos naturales adecuados para niños

¿Qué dosis de planta necesitan los niños?

Una vez tenemos claro que una planta es adecuada para niños, otro problema de la fitoterapia pediátrica es determinar cuál es la dosis de planta efectiva que no produzca efectos adversos en los niños.

Por una parte, se debe tener en cuenta que el peso de los niños es la mitad o menos que el de un adulto y, por lo tanto, la dosis de planta debe ser menor.

Además, el metabolismo de los niños es inmaduro: presentan mayor sensibilidad a los principios de las plantas y les cuesta más de eliminarlos. Todo ello lleva a que los niños son mucho más vulnerables a los efectos de las plantas que los adultos.

Sobredosis de plantas en niños

Cuando se utiliza una dosis de planta para un adulto en niños pequeños, es posible que estos sufran algún tipo de efecto adverso. Por ejemplo, la manzanilla ( Matricaria chamomilla L.) es vomitiva en altas dosis. Algunos niños que toman infusiones cargadas de manzanilla (o simplemente lo que correspondería a la dosis de un adulto), tienen vómitos.

Como no existen estudios sobre qué dosis se debe utilizar en niños, se utilizan las referencias que se han heredado de la medicina tradicional (uso tradicional de las plantas). De todas formas, siempre se recomienda extremar la prudencia y utilizar la dosis mínima efectiva de planta, que se consigue utilizando muy poca cantidad, e ir aumentando progresivamente, sólo si es necesario.

En fitoterapia existen algunas ecuaciones orientativas para calcular la dosis de planta medicinal en niños en función de su peso o de su edad, como la fórmula de Clark.

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Fitoterapia para niños

Mantener las plantas fuera del alcance y la vista de los niños

La ingestión accidental de preparados con plantas es una causa muy frecuente de intoxicación en niños. Es natural que los niños sientan curiosidad por ingerir los preparados que toman los padres o que se encuentran por casa, ya sean medicamentos, jarabes, pastillas, alcohol, productos de limpieza, cremas o alimentos.

Por ello una recomendación importante para todos estos productos es mantenerlos fuera del alcance y la vista de los niños.

REMEDIOS CASEROS PELIGROSOS PARA NIÑOS

La naturaleza es muy extensa y sería imposible listar todas las plantas medicinales potencialmente tóxicas para niños. A continuación se enumeran solamente los remedios caseros que se han demostrado muy perjudiciales para los niños y los que atraen la mayoría de intoxicaciones hospitalarias.

Aceites esenciales peligrosos para niños

La mayoría de intoxicaciones por plantas en niños se producen por la utilización de remedios o preparados con aceites esenciales. Se han descrito muchos casos de intoxicación, que pueden ser más o menos graves, en función del tipo de planta, de la concentración que se haya utilizado, y de la sensibilidad del niño a esa planta.

Las intoxicaciones por aceites esenciales pueden dar problemas tan graves como úlceras, taquicardia o fallo hepático. Por este motivo estos remedios están totalmente contraindicados en bebés y niños, tanto en uso interno como en uso externo.

  • El uso de aceites esenciales en niños es la principal causa de intoxicación por plantas medicinales en niños.

  • Los aceites esenciales no deben utilizarse en niños y se deben mantener siempre fuera de su vista y alcance.

Ejemplos de intoxicación por aceite esencial en niños

Efectos adversos de los aceites esenciales
descritos en niños
aceites esenciales
Aceites esenciales
Reacción adversa
Aceites esenciales ( de cualquier tipo, por ejemplo, preparados con aceite esencial de eucalipto para los resfriados)
Intoxicación, somnolencia, ataxia, convulsiones, náuseas, vómitos, dermatitis
¡¡ Los aceites esenciales no se deben ingerir!! Mantener fuera del alcance de los niños
Aceite esencial de poleo menta ( y otros que contengan pulegona, como el de menta) Necrosis hepática
Aceite esencial de ajenjo ( y otros con tuyona, como la salvia) Convulsiones, demencia, temblores, dolor de cabeza, ataxia

Lista de plantas medicinales peligrosas y sus efectos adversos

A continuación se muestra un cuadro con las plantas medicinales o remedios caseros con plantas que más problemas o efectos secundarios pueden dar en niños, con la intención de informar sobre su uso correcto y prevenir efectos adversos.

Efectos adversos de plantas descritos en recién nacidos y niños
Planta medicinal Reacción adversa
perlas aceite
Borraja
Produjo fallo hepático en recién nacido (madre durante el embarazo)
ginseng
Ginseng siberiano
Produjo androgenización en recién nacido (madre durante el embarazo)

Existe el caso de un niño de 12 años que sufrió ginecomastia tras el consumo de ginseng rojo durante un mes. Los efectos desaparecieron al abandonar el tratamiento
cafe
Café
y otras bebidas con cafeína, como bebidas energéticas, bebidas deportivas, , guarana, chocolate y mate
El consumo de mucha cafeína durante el embarazo se asocia a bajo peso en el recién nacido (más de 250mg de cafeína, lo equivalente a 3 cafés al día)
En niños, dosis altas producen ansiedad, nerviosismo y trastornos del sueño.
menta
Tejo
La ingestión de unas pocas hojas, semillas o ramas de tejo puede producir intoxicaciones mortales. Hay que ir con cuidado porque la planta produce bolitas rojas muy atractivas.
ruda
Ruda
No hay informes de toxicidad, pero en medicina tradicional está contraindicada en niños. Se ha descrito fotodermatitis por contacto con la planta debido a su contenido en psoralenos. Presenta toxicidad en adultos
mini estramonio
Estramonio
Agitación, alucinaciones, taquicardia, rubor facial, dilatación de la pupila (midriasis)
consuelda
Consuelda
( y posiblemente otras plantas con alcaloides pirrolizidínicos, como la borraja, tusílago, viborera; la equinácea también los contiene en cantidades bajas
Enfermedad veno-oclusiva del hígado, que en casos fatales puede llevar a fallo hepático
ricino
Ricino
Vómitos, diarrea, dolor abdominal, deshidratación, shock
tabaco
Nicotina
Dolor gastrointestinal, broncoespasmos, debilidad, parálisis, taquicardia, convulsiones
moscada
Nuez moscada
Dolor de cabeza, alucinaciones, vómitos y otras consecuencias
regaliz
Regaliz o orozuz
La ingestión continuada o en exceso de caramelos de regaliz produce hipertensión, arritmia, hipopotasemia, gastritis y úlcera hemorrágica
celidonia
Extracto de celidonia
Colitis fatal en niño de 4 años
hiperico
Hierba de San Juan o Hipérico
Cambia el efecto de los medicamentos
menta
Infusión de
menta
Produjo fallo orgánico múltiple en dos niños (Descrito por Bakerink JA et al., 1996)
ajo
Ajo
Náuseas, quemaduras, eritemas, úlceras
espinacas
Espinacas
Por su contenido en nitratos, las espinacas pueden producir el síndrome del bebé azul. Deberían evitarse plantas ricas en estos componentes: acelgas, cenizo, bledos, berros,etc.
manzanilla
Manzanilla
En altas dosis es vomitiva

Otras plantas venenosas que producen intoxicaciones

En la tabla anterior se han excluido los casos de intoxicación por plantas venenosas, que no son el motivo de este artículo. Sin embargo, algunas de las mencionadas, como la nuez moscada, la consuelda, el estramonio o el ricino, claramente no son plantas recomendadas, ni en adultos, ni en niños, debido a sus efectos potencialmente peligrosos.

Existen muchas intoxicaciones en niños por la ingestión de plantas de interior -que la mayoría son tóxicas, como la diefembaquia ( Diffenbachia spp.); o por ingerir plantas de jardín muy tóxicas, como la adelfa ( Nerium oleander) o el lirio de los valles ( Convallaria majalis), plantas del bosque tóxicas, como el rododendro ( Rhododendron ferrugineum) o el acónito ( Aconitum napellus), o bayas y frutos rojos del bosque que son venenosos como la hierba carmín ( Phytolacca americana).

Diefembaquia
Foto de planta de interior tóxica (Diefembaquia)

¿Cómo evitar los riesgos de la fitoterapia en niños?

Lo que NO se debe hacer es: utilizar aceites esenciales en niños ( ni en uso externo, ni interno), utilizar plantas desconocidas, inventar remedios nuevos, administrar remedios en dosis altas. Además, los remedios caseros están contraindicados en niños menores de 2-3 años.

Conclusión: ¿Cómo administrar remedios caseros o fitoterapia en los niños de forma segura?

La fitoterapia es un recurso casero adecuado para aquellas dolencias leves que suelen presentar los niños, como resfriados, dolor de vientre, insomnio,etc.

Se debe practicar el uso de remedios con plantas de forma responsable, por adultos con conocimientos sobre estas terapias, y deseablemente, después de consultar con un médico.

Igual que los medicamentos, las plantas deben ser utilizadas en dosis controladas y se debe atender al niño para observar si aparecen efectos adversos. Y muy importante, acudir al médico si los síntomas no mejoran o empeoran ( por ejemplo, en casos de tos o bronquitis persistente). Posponer un tratamiento adecuado puede cronificar el problema de salud o dificultar la recuperación.

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*Más información:

- Aceites esenciales no son adecuados para niños

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